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Wie der Ausnahmezustand auf Lesbos zum Alltag wurde

After marching themselves, a brother and sister watch the Greek Independence Day parade in downtown Mytilene. Photo by Talitha Brauer.
Nach der Flüchtlingskrise erholt sich die griechische Insel Lesbos langsam. Doch der Bürgermeister fürchtet, dass die echten Herausforderungen noch bevorstehen
Mayor Spyros Galinos at work in his office at the new town hall in Mytilene, Lesvos. Photo by Talitha Brauer.

Keine Zelte mehr, keine Müllhaufen – auch die vielen Freiwilligen sind verschwunden. Die Not der Flüchtlinge auf der griechischen Insel Lesbos hat die kleine Hafenstadt Mytilini einst auf die Titelseiten von Zeitungen in der ganzen Welt gebracht. Jetzt erinnert in der historischen Altstadt kaum noch etwas an die humanitäre Krise, die das Leben hier so lange geprägt hat. Und dennoch: Wer heute an Lesbos denkt, denkt an die Flüchtlinge, sagen sie auf der Insel.

Dabei kommen längst nicht mehr so viele Flüchtlinge wie noch vor zwei Jahren. Die Balkanroute ist geschlossen, das Rücknahme-Abkommen von EU und Türkei nach wie vor in Kraft. Doch bei den Migranten, die dort sind, wächst die Verzweiflung.

„Die Lage scheint sich derzeit zu entspannen, aber wenn man genauer hinschaut, ist es nicht so einfach“, sagt Achilleas Tzemos. Er ist Projektkoordinator von Ärzte ohne Grenzen auf Lesbos. Viele seien in überfüllten Lagern untergebracht – mit ungewisser Zukunft, was zu schweren psychischen Problemen führe. Vor wenigen Wochen zündete sich ein Syrer auf der benachbarten Insel Chios an – er überlebte nur knapp. Drei Tage davor hatte sich ein anderer in der Nähe von Athen erhängt.

Seit 2015 sind mehr als eine Million Flüchtlinge über Griechenland nach Europa gekommen. In der Hochphase landeten an einem Wochenende bis zu 10000 Menschen an Lesbos’ Küsten, hungrig und erschöpft von der Überfahrt. In der Regel warteten sie ein paar Tage, bevor sie eine Fähre Richtung Festland bestiegen, von wo aus sie nach Schweden oder Deutschland weiterreisten. Nun müssen sie bleiben, bis ihre Asylgesuche entschieden sind.

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Organ Pipe Cactus National Monument fully open again

The international border fence edges Organ Pipe Cactus National Monument, a portion of which was closed after the 2002 slaying of park ranger Kris Eggle. The entire biologically diverse area reopened to visitors in mid-September. Photo by Mike Christy/Arizona Daily Star

For the first time in more than a decade, visitors to Organ Pipe Cactus National Monument can wander at will among the 330,000 acres that make up one of the most biologically diverse protected areas in the region.

Portions of the park had been closed after a ranger was killed in 2002 by a man fleeing Mexican police, leading to the park being called one of the most dangerous places for rangers to work.

As the number of Border Patrol agents and infrastructure increased, park officials started to review traffic and smuggling through Organ Pipe to see if any portions could be reopened. By 2012, more than half of the park was open to the public. This year, with a new superintendent, officials decided to go all the way.

“We went ahead and made the big jump because it was time,” said Sue Walter, spokeswoman for Organ Pipe Cactus National Monument, which gets its name from the pipe-organ-shaped cactus native to the area.

“It’s public land, we had everybody in place, the Border Patrol was on board with it,” she said, “so it’s now just letting the visitors know what’s out there, what they can encounter, and letting them make their own decisions of where they want to go and how safe they feel.”

The park has about 20 rangers, up from four when Kris Eggle, 28, was shot. The Border Patrol’s Ajo station has gone from about 25 to 500 agents. The Office of Field Operation at the nearby port of entry in Lukeville has also increased from 12 to 32 officers.

It is also equipped with sensors, surveillance towers, a Border Patrol forward-operating base, a 30-mile vehicle barrier and a 5-mile pedestrian fence.

Signs throughout the park warn people that they may encounter smugglers and border crossers and ask visitors to report suspicious activity.

Staff members haven’t seen a huge spike in visitors since the park reopened in mid-September, but they are getting calls every day. They’ve even had one backcountry camper, which hasn’t been allowed for years.

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