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A crisis within a crisis: Refugees in Lesbos

Amani and Aliya, 10-year-old twins, fish in the port of Mytilene in Lesbos, Greece. Their family fled Iraq after ISIS killed their uncle and have been stranded in Greece for more than a year as their asylum case is processed.

Two families – one Greek, one Iraqi – come together in a Lesbos hotel, looking for stability amid their own crises.

Lesbos, Greece — Upstairs in the Blue Star hotel, Iman* cooks a large pasta dish and makes tea; a luxury after going without her own stove for more than a year. After dinner, the Alsamaray family* disperses.

Khalil, Iman’s husband, catches up on the latest news from the family’s hometown of Mosul, Iraq. Jamil, 13, goes out, while his sisters Amani and Aliya, 10-year-old twins, lie in bed and watch YouTube videos until they fall asleep.

The family had lived for 10 months in an overcrowded migrant centre in Lesbos, Greeceuntil January, when they moved in to the hotel as part of a United Nations initiative to place vulnerable refugees in better housing during the winter.

Since 2015, more than a million refugees have come through Greece, often on their way to western Europe. Like the Alsamarays, thousands remain stranded until their asylum claims are processed; they find themselves in a crisis within a crisis, fleeing violence only to often spend more than a year in a country stretched thin over the past decade by a financial crisis.

While their refugee guests dine upstairs, the Makris family tries to wind down after a long day. They clear the table from the catering delivered to feed asylum seekers and hotel owner Dimitrios Makris fields calls. There’s a long list of tasks to be completed in time for the tourist season, even if in recent years fewer tourists have been arriving.

At a time of unprecedented economic strife when Greeks are struggling to get by, the refugee crisis adds to the pressure on Greece – while also providing some locals with much-needed income.

Inside these crises, the Alsamarays and the Makrises each fight to survive. Both families know that life can be upended overnight and what it means to be exiled, and both fear their best days are behind them. But, at least for a moment, under one roof, they also give each other what they desperately need: a measure of stability among the uncertainty.

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Wie der Ausnahmezustand auf Lesbos zum Alltag wurde

After marching themselves, a brother and sister watch the Greek Independence Day parade in downtown Mytilene. Photo by Talitha Brauer.
Nach der Flüchtlingskrise erholt sich die griechische Insel Lesbos langsam. Doch der Bürgermeister fürchtet, dass die echten Herausforderungen noch bevorstehen
Mayor Spyros Galinos at work in his office at the new town hall in Mytilene, Lesvos. Photo by Talitha Brauer.

Keine Zelte mehr, keine Müllhaufen – auch die vielen Freiwilligen sind verschwunden. Die Not der Flüchtlinge auf der griechischen Insel Lesbos hat die kleine Hafenstadt Mytilini einst auf die Titelseiten von Zeitungen in der ganzen Welt gebracht. Jetzt erinnert in der historischen Altstadt kaum noch etwas an die humanitäre Krise, die das Leben hier so lange geprägt hat. Und dennoch: Wer heute an Lesbos denkt, denkt an die Flüchtlinge, sagen sie auf der Insel.

Dabei kommen längst nicht mehr so viele Flüchtlinge wie noch vor zwei Jahren. Die Balkanroute ist geschlossen, das Rücknahme-Abkommen von EU und Türkei nach wie vor in Kraft. Doch bei den Migranten, die dort sind, wächst die Verzweiflung.

„Die Lage scheint sich derzeit zu entspannen, aber wenn man genauer hinschaut, ist es nicht so einfach“, sagt Achilleas Tzemos. Er ist Projektkoordinator von Ärzte ohne Grenzen auf Lesbos. Viele seien in überfüllten Lagern untergebracht – mit ungewisser Zukunft, was zu schweren psychischen Problemen führe. Vor wenigen Wochen zündete sich ein Syrer auf der benachbarten Insel Chios an – er überlebte nur knapp. Drei Tage davor hatte sich ein anderer in der Nähe von Athen erhängt.

Seit 2015 sind mehr als eine Million Flüchtlinge über Griechenland nach Europa gekommen. In der Hochphase landeten an einem Wochenende bis zu 10000 Menschen an Lesbos’ Küsten, hungrig und erschöpft von der Überfahrt. In der Regel warteten sie ein paar Tage, bevor sie eine Fähre Richtung Festland bestiegen, von wo aus sie nach Schweden oder Deutschland weiterreisten. Nun müssen sie bleiben, bis ihre Asylgesuche entschieden sind.

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